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技术型吃货:颠覆认知!“可降解塑料”可能并没有你想的那么好……

2019-05-20 07:54:02

【文/技术型吃货】

大家可能有误解,觉得“可降解”塑料很环保。其实,它并没有大家想象中的那么好。

大家知道,在超市里面买的那些预包装食品,很大一部分都采用了塑料包装。有些包装即使看起来像是纸或者铝箔材质,往往表面也覆盖了一层薄薄的塑料。

比如这种纸餐盒,通常内侧会有一层PE膜

目前,白色污染逐渐成为全球不可忽视的问题,所以食品包装的厂商也在不断寻求突破和转变。可是,塑料还是太重要了,食品工业暂时没有办法完全抛弃它。于是“让塑料变得更加环保”也就成为了大家的努力目标。

这种努力分为两种不同的道路:降解和回收。下面,我们来详细说说。

1.“可降解塑料”真的好吗?

大部分人一听到“环保塑料”,第一反应就是“可降解塑料”。确实,如果塑料在自然界可以快速降解成普通物质,白色污染不就好解决了吗?

但是,有很多人可能对“可降解塑料”有一些误解,以为只要把它埋在土里,或者丢到任意的地方,它就会很快自动降解成对环境没有危害的小分子物质。

这其实是科学家的梦想,但截至目前,仍然是梦想。

目前的可降解塑料分为很多种,比如光降解塑料、热氧降解塑料以及生物降解塑料等。不管是哪种降解方式,完全“自然降解”的速度都是相对比较慢的。如果你想让它快速降解的话,就得依赖专门的设施。

比如说,光降解塑料的降解严重依赖光源的参与。当埋在土壤里面,没有光的时候,就几乎不会发生降解。

很多生物降解塑料(比如PLA)要依靠工业化堆肥设施,必须长时间保持50摄氏度以上的条件才能在6个月之内完成降解。而如果只是放在自然环境下,降解的速度还会慢很多。

工业化堆肥设施。图片来源:www.bioplastics.org.au

正因如此,可降解塑料的回收是需要专门途径的,跟其他塑料的回收得分开。这给垃圾分拣造成了不小的难度——我们必须要明确区分出可降解和不可降解的塑料。万一可降解塑料进入了其他的塑料回收系统,甚至会对其他系统的塑料造成污染。

除了这个,还有更令人忧虑的事实:一些“热氧降解塑料(Oxo-biodegradable plastics)”可以快速在环境中解体并转化成极小的塑料微粒,虽然看着像是“已经降解了”,但那些肉眼看不见的塑料微粒却可能在环境中存在相当长的时间!

目前,塑料微粒(microplastics)已经遍布全球,就连我们喝的瓶装水中都避免不了出现这种东西。而它对于人体长期有什么影响,目前研究还很有限。正因为如此,目前一些国家已经禁止了热氧降解塑料的使用。

塑料微粒。图片来源:https://environmentjournal.online

看到这里,可能大家以为我们在diss可降解塑料。其实没有。目前很多人都在研究可降解塑料,也许在未来,可降解塑料将会拥有比较完善的解决方案。

但是,我们只是想说一个事实:种种原因造成了,在目前,可降解塑料还没法大规模应用在食品工业上,不可否认它是非常有前景的技术,但现在也有很长的路要走。

2.“可回收塑料”又是怎么回事?

既然“可降解”这条路还很长,那有没有现实一点的技术呢?

目前很多科学家确实是这么考虑的:既然“降解”很难,那我就朝反方向走,让塑料完全不可降解,而且生命周期越长越好。同时,在“回收再利用”上面好好想想办法。

塑料回收标志中,写着1,2,4,5的种类都是可回收的。来源:www.oberk.com

试想一下,如果未来塑料能达到100%的回收再利用率,换句话说,所有塑料制品都能被回收加工成别的东西,那“白色污染”的问题不也就解决了吗?

“可回收塑料”还有一个好处,就是节省能源消耗。因为前面说的“可降解塑料”使用过后就直接丢弃了,下次再做的时候,就得从最初的原料做起。而“可回收塑料”则是将废旧塑料回收以后“再加工”的过程。“再加工”的成本和能源消耗上都要低于“从头开始做”。

但是,这条路也没有那么简单,因为这依赖庞大的回收网络。在城市里,这个网络还比较容易实现,但想在偏远山村地区也实现塑料垃圾的回收,其实也没那么容易。

而且,整个塑料回收和再加工的产业链也需要强大的监管体系的支持,这样才能防止3·15晚会上曝光的“医用塑料制品非法回收”之类的事情发生。

中央电视台2019年3·15晚会曝光的“医疗塑料违法回收”乱象

但是,因为各种塑料的回收技术都已经比较成熟,比起“可降解”,“可回收塑料”看起来是一条稍微现实一点的道路,毕竟技术的阻碍要小很多,从能源角度来看也更加环保。

3.我们的出路在哪里?

现在,有很多厂商都在开发“植物基塑料”。比如说bio-PET技术就是其中之一。

bio-PET首先是一种优良的“可回收塑料”。它的化学结构跟普通PET塑料没有任何区别,它本身也不可降解,但它的耐用性很好,可以进入普通PET塑料的回收系统,和普通PET一起回收再利用。

但是,它比“可回收塑料”更进一步:它部分来源于植物,而不是石油资源。大家知道,整个石油化工产业的碳排放是惊人的,用植物代替石油的bio-PET,碳排放量显著低于普通可回收塑料的碳排放。

目前投入市场的bio-PET还只能实现30%的植物基成分,但在未来,想实现100%的植物基,也不是特别难的事情。

所以,在遏制碳排放方面,这种植物基塑料有天然的优势。

另外,因为植物基塑料是来自于植物发酵而成的,植物在生长过程中,通过光合作用吸收空气中的二氧化碳,而这些“碳”最后被做成了“植物基塑料”,固定在了塑料里面。从整个的过程来看,就相当于是把大气中的二氧化碳变为固体“锁”了起来。

当然,现在“植物基塑料”还没有被广泛应用,所以这种作用还不明显,但一旦广泛使用,它就有可能从客观上减少大气中的温室气体的含量。

除了植物基塑料,另一个极端的想法就是,我们可以完全不用塑料嘛!

是的,有很多公司都在考虑,回归传统的纸、铝箔、玻璃等材料,用这些包装代替现有的塑料包装。这也是行业未来的大趋势之一。

比较好玩的是,在食品包装上,有很多公司正在研发“可食用包装”(edible packaging)。这种包装的宗旨是,它甚至可以拿来吃。

比如,用藻类中提取的多糖和纤维来做包装,代替塑料包装,可以用在饼干、华夫饼等领域。

还有用大米、小麦和高粱粉做成的勺子:

“可食用包装”目前刚刚起步,在各个国家的法规也还没有完全明确。但是,看起来这是一个非常好的想法。因为,都可以吃了,它一定是可以快速降解的。

也许在未来,叫一个全家桶,连桶一起吃了。或者买一只热狗,连同包装纸一起吃了,这些“不可思议的举动”都会变成“常规操作”。

那一定是一个让吃货们满怀期待的未来。

(本文转载自微信公众号“技术型吃货”,观察者网已获授权转载。)

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来源:技术型吃货 | 责任编辑:李泠
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