观察者网一周外军评论:技术保守的美军“轰21”

来源:观察者网

2021-07-11 09:34

施洋

施洋作者

外交与军事观察者,独立评论员

【文/观察者网专栏作者 施洋】

本周,围绕美国的战略空军力量,美国在空中作战平台和空射战略武器两个领域都有了相当重要的进展:一方面,美国空军再次向外展示了B-21战略轰炸机的最新外观想象图,让外界对这款美军新一代战略轰炸机在真相大白之前有更加直观的认识;另一方面,美国空军向雷神公司授出了价值20亿美元的合同,用于开发可携带核弹头的新一代空射远程巡航导弹 。在当代大国围绕战略核武器的更新换代展开一轮新的明争暗斗之时,美国作为技术领先者的决策和发展方向,无疑对于其他国家有着不小的借鉴意义。

B-21人称小B-2 图源:美军

美国空军7月6日公布了新的B-21渲染图。这张以加州爱德华兹空军基地为背景的B-21效果图被新闻稿称之为“艺术家对于B-21设计构思的诠释”,其美术效果也的确比之前单纯依靠电脑渲染的图片要精致得多。

不过正所谓“保密防谍,人人有责”,这张效果图仅仅再一次展示了B-21已经展示过无数遍的主体气动布局,也就是“缩小修型B-2”,但在机身细节的刻画上几乎是滴水不漏。机腹干干净净一片光洁,没有透露弹舱之类的内容;机身后缘借助阴影全部遮蔽,没有显出任何气动面的痕迹;加上刻意选择的绘画角度,用机翼和机尾“恰好”遮盖了飞机关键的尾喷口部分;由于想象图描绘的是飞行状态的B-21,这张图甚至还没有2020年美军发布的另一张效果图中的起落架和相关舱门部分。

从这个角度看,所谓的新效果图其实和1987年美国正式对外公开B-2战略轰炸机的时候只给媒体展示“限定正面照”一样,属于实际严格保密状况下的对外公开活动,该露的露,不该看的都没有。

和老图一样,重要的动力系统没有透露,这使得外界很难推测B-21的起飞重量和飞行性能——以及最重要的航程性能

除了新的B-21效果图,美国空军并没有对B-21的相关项目进度给出更多新情况。按照2021年6月美国空军负责空军采购、技术和后勤的助理部长达琳·科斯特洛所透露的内容,首批两架B-21的原型机已完成建造,年内就将开始接受测试,预计2022年即将进行首飞。作为一款2016年正式获得名号,研制过程可以上溯到2009年,项目讨论则早在2003年的战略轰炸机,目前这个研制速度算不上飞速,但进度显然大幅领先其他有志于研制新型战略轰炸机的国家。

有关B-21本身的定位和性能特点,作为一款高度保密的战略轰炸机,虽然美国方面对其研制进程有诸多公开报道,但对其技术细节依然讳莫如深。美军之所以在眼下研制B-21,很大程度上就和美军研制其他新型战略核武器平台一样——汰旧换新第一,技术升级第二。

“你再骂”

美国战略轰炸机队自从上世纪90年代初完成了B-2轰炸机的量产服役至今,近30年来没有任何新的飞机入列。时间的推移,加上美国战略轰炸机部队在过去数十年中全球奔波,承担了相当的部署任务,导致机队不仅在规模上开始缩水,质量也明显下降。

美军B-1B“枪骑兵”战略轰炸机在上世纪80年代列装,最初计划是以低空突防对苏联展开核打击,但由于其结构复杂、维护使用成本高,加上冷战后战略核值班任务的骤减与常规作战任务的剧增,B-1B不仅迅速老化,使用成本也水涨船高。其现役数量已经减少到45架,也早已不再承担战略核打击的任务。

与此同时,美军的B-52系列轰炸机普遍机龄都已经超过了60年,这种基本没有战场突防能力的老装备尽管依靠各种花样翻新的防区外打击武器依旧保持着生命力,凭借其相对便宜的维持成本在各种常规打击任务里担当重要角色,但毕竟整体设计已经落后于时代,在高威胁战场环境下很难发挥更大的作用。

B-2轰炸机虽然有至关重要的隐身能力,但上世纪80年代的隐身技术过于娇贵,加上B-2的产量很小,导致该机不仅出勤率不高,使用成本还难以下降,难以独担美国空基核打击力量的大梁。

这也让美军对B-21的要求很明确,那就是在技术上取得进一步提升的同时,控制采购成本,以便美军采购较多的数量,满足包括常规作战在内的各种任务对装备规模的需求。

B-2虽然拥有全波段隐身性能较好的优势,但这几年来美军一次性出动B-2的数量很少超过4架

这一系列的要求注定了B-21需要认真考虑项目本身的经济性能,加上装备研制进度的要求,客观上让其最终设计走向了目前看到的这种规模上颇为自我克制,技术上甚至有一些“保守”的道路,以至于不少军事观察人士纷纷调侃B-21只是B-2轰炸机的一个改进型号。

这自然与B-21在总体设计和机载设备选用过程中的选择有关。比如在气动布局上,该机作为诺·格公司牵头研制的又一款战略轰炸机,整体构型依然是和B-2一脉相承的无尾飞翼布局,这就注定了在B-2飞行员团体中广受诟病的诸如机动性差、操纵迟缓、飞行路径规划严格等问题在这款新飞机上很难有彻底的改观。

而作为一款使用两台现有货架产品、无加力涡扇发动机的轰炸机,即使F135的单发推力更大,B-21在整体规格上依然会比四发的B-2要缩水一些。

在这样的整体规格之下,尽管B-21的弹舱会针对新一代的机载武器有更多的适应性优化,机载航电系统也会较之现有的轰炸机有巨大的提升,但作为美国时隔30多年推出的新一代战略轰炸机,B-21没有对战略轰炸机的技术概念有颠覆性的突破,甚至连外形尺寸都没有变大。

如果类似的评价标准被用到同样是美国新一代空基核威慑组成部分的AGM-181“远程防区外巡航导弹”上,得出的结果也不那么令人乐观。作为一款射程超过2500公里,用于替代AGM-86空射巡航导弹的新一代武器,AGM-181目前的整体情况依然处于连准确的具体外形都不为人知的状态中。不过从美军对该弹要在2030年左右形成初始战斗力的时间节点要求,一架B-21计划装载21枚该型导弹的尺寸重量限制,要求该弹能够渗透严密防空系统的技术目标,以及该弹承包商雷神公司此前在相关武器领域的开发经验来看,要在短时间内实现相关技术指标的可行技术路径,不出意外就是高亚音速、低可探测性的传统巡航导弹路线。换言之,这款导弹最后列装的状态很可能与AGM-129、AGM-158等类似,同样算不上是一款颠覆性的武器系统,而更像是美军在现有技术路径上的渐进升级产品。

LRSO很有可能变成大JASSM

看起来大差不差的飞机加上看起来无甚惊喜的导弹,面对俄罗斯惊为天人的下一代轰炸机方案想象图或者另一个大国传闻中的“The Next”,这种保守无疑让人觉得美国颇有点“不思进取”。不过从战略核武器项目的重要程度和装备研制发展的一般规律来看,美军的这一系列动作倒是有其合理之处。

和使用“空射高超”的某大国新型战略空基载具相比,B-21在武器投送上有些“保守” 图源:见微博水印

一来对于战略核武器而言,其主要的关注点依然是威慑能力而非实际战斗效能的最大化,而对于美军这样在冷战后已经30年没有大规模更新过核武库的武装力量而言,新一代核武器载具在保持其威慑力的同时,最重要的是保证美军能够可靠地及时获得核武库的更新而非为了大幅提升性能面临技术风险——美国作为世界头号核武器强国,早已经不需要像在美苏冷战期间那样靠各种高风险装备来争夺领先地位,反而要提防新装备因为技术问题无法及时形成战斗力带来的核威慑力空窗,在美国无力为新一代核威慑力量搞几个项目互为备份的情况下,降低项目风险是领先者的稳妥选择。

美军未来核载具的大头还是潜射弹和井基弹 图源:社交媒体

二来作为高度复杂的武器系统,无论是B-21战略轰炸机还是远程防区外巡航导弹,其研制过程都经历了漫长的论证和技术准备过程,这也意味着它们使用的技术和定下的技战术要求,实际上反映的是过去10年里美军对于未来核武器领域威慑能力的看法。

相比美军在常规武器开发需求领域在过去十几年里经历的天翻地覆的变化,导致大量常规兵器研制时的想定威胁与服役时的实际对手大相径庭甚至南辕北辙,美军在核武器领域里的情况反而稳定得多。虽然新崛起的大国正在稳步增强本国的核武器力量,像高超音速武器这样新技术也会对核武器的投掷和防御带来新的变数,但归根到底,国家的战略核武器力量比拼依旧是一场基于技术均势基础上有关核载具和核弹头的数字游戏,以美俄核均势为主要矛盾的竞争环境依旧是美国在这一领域不变的现实。除非国际核军备竞赛在短时间内骤然升温或者发生了颠覆性的变化,B-21战略轰炸机和远程防区外巡航导弹这对打击组合,将成为2030年前后美国空基核力量的骨干装备。

B-21最终用途也不难推测

相比领跑中不断巩固本国核优势地位的美国,处在其后奋起直追的其他核大国的条件往往都没有这么优越。俄罗斯虽然有着不少的技术积累,但苦于资金严重不足,只能有的放矢地选择在战略导弹核潜艇、陆基机动导弹发射系统以及一些新概念武器等领域进行投资,尽力增强俄罗斯核武库的生存能力和二次核打击能力,确保对手不会进行战略冒险。

其他的大国虽然在资金上更为充裕,但其核力量无论在数量上还是质量上都与美国有着极大的差距,近年来的大力发展虽然让其核力量有了显著提升,但更多只是勉强达到了战略核威慑领域“门类齐全”的目标,加上空基战略核力量需要强大航空工业做后盾,而该国在这一领域的技术积累相对有限,直到近年才初步具备了研制B-2级别先进战略轰炸机的主要产品和技术基础。由此推测,即使一切顺利,2030年前后这几个核大国都有了进入实机阶段的新一代战略轰炸机项目,美国依然有望维持其在空基战略核威慑力量上的优势。

十四五和十五五先这样了,有什么事情十六五再说

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责任编辑:王世纯
B21 美军核力量 轰20
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