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疫情期间,纽约最大医院集团起诉2500名拖欠治疗费患者

责任编辑:郭涵 来源:观察者网      2021-01-06 13:26:37

【编译/观察者网 郭涵】新冠疫情期间,许多美国人失业或收入锐减,苦于维持生计。虽然公立医院被政府明令禁止,依然有私立医院“落井下石”,趁机起诉病人拖欠医疗费用,并强行抽走他们的工资,有人“濒临破产”。

《纽约时报》当地时间5日披露,纽约州最大的私立、非盈利性医疗网络犹太保健集团(Northwell Health),去年起诉了至少2500名拖欠医疗费的病人,当中还包括新冠病人。

而这篇报道发出后,犹太保健集团突然宣布,疫情期间将停止起诉欠费病人,并撤回去年发起的所有诉讼。

一家医疗保健体系在疫情暴发后依然起诉2500名病人 截图:《纽约时报》

文章称,尽管疫情导致大范围的失业与经济不确定性,该机构仍从每起诉讼中平均追讨1700美元医疗费,还收取价格不菲的利息。这打击了老师、建筑工人、杂货店员工,以及“那些因疫情失业甚至自身被感染的人”。

有纽约市酒店员工被犹太保健集团起诉未偿还4043美元的住院费。他抱怨自己收入遭“腰斩”,每周只有两天上班。一旦被医院“没收”工资单,将无力支付房租。

一名杂货店店员巴克利也被起诉欠下21028美元,还要偿还约4000美元的利息和其他费用。有3个孩子的他诉苦称,自己“濒临破产”,“如果他们没收我的工资单,我就什么都不剩下了”。巴克利22岁的女儿,也被犹太保健集团抽取工资的10%作为还款。

《纽约时报》表示,近年来,美国医院起诉拖欠治疗费用的情况越来越常见。一方面是医保价格上涨、保险公司将更多负担转嫁到病人身上;另一方面在于,法院判决时基本支持医院,允许它们直接从被告的工资中抽取赔偿、甚至冻结其银行账户。很多时候,病人“甚至不知道自己的钱被转走了”。

去年3月,纽约州州长科莫曾要求公立医院暂停起诉拖欠医疗费的病人。该州绝大部分的大型私立医院,当时也自愿遵守规定,但犹太保健集团并没有加入。至少两家私立医疗集团,夏天开始又恢复了起诉。

纽约州政府曾要求公立医院暂停对病人催债,但并非所有私立医院都跟进 截图:纽约州政府主页

纽约州法院记录显示,去年3月至今,该州共有50家医院起诉了5000名病人。其中一半由犹太保健集团发起,涉及金额小到700美元,大到31340美元。

长期来看,这家医疗集团也是“催款大户”。纽约非政府组织“社区服务协会”统计,从2015年至2019年,纽约州非盈利医院对欠费病人发起至少4万起诉讼。其中约三分之一来自犹太保健集团,近1.4万起。同时,该集团运营着23家医院,仅占纽约州医院总数的约十分之一。

而值得关注的是,犹太保健集团的CEO迈克尔·道林,与科莫关系密切。两人相识多年,道林曾担任科莫的父亲、纽约州前州长马里奥·科莫的副秘书、州卫生部长。

疫情期间,道林深得科莫信任,多次安排医院行业集体会议、并为科莫传话。他还与州政府合作,研究提高病床利用率、开展抗体检测等工作,也经常出席科莫的疫情发布会。去年,犹太保健集团营收125亿美元,从联邦政府那里拿到12亿美元补贴。

迈克尔·道林与纽约州州长科莫关系密切 图自:犹太保健集团主页

上个月,该集团首席商业战略官理查德·米勒为起诉病人的做法辩护称,医院“有权追讨欠款”。“我们没兴趣打官司……但他们(病人)令我们别无选择。”

米勒透露,犹太保健集团去年依然损失了3亿美元。而且,起诉只是针对那些有工作、被认为有能力却逃避还款的病人,且拖欠均发生在疫情暴发的几个月甚至几年前。也就是说,并不包括新冠患者。

但这与《纽约时报》前文提到,“受影响的人包括因疫情失业甚至自身感染”的说法,并不一致。在美国,新冠病人因检测、治疗费用高昂而拒绝就医的新闻也不少见。有非营利组织就算过账:被医保覆盖的患者,平均治疗费用也需要大约9800美元;未参保患者住院6天平均费用达7.3万美元。

犹太保健集团在纽约的一家诊所 图自:长岛商业新闻

“社区服务协会”医疗项目副主席伊丽莎白·本杰明则认为,就算是几年前欠下的数百美元治疗费,医院也不应该在这个时候打官司追讨,因为这意味着“有人会挨饿,有小孩冬天买不起大衣”。

去年,纽约州的民主党籍州议员试图推进立法,限制医院起诉病人的时间窗口、收取利息的上限。但他们承认,立法通过的可能性不大,因为医疗行业在阿尔巴尼(纽约州首府)“势力很大”。

当地时间5日早上《纽约时报》文章发出后,犹太保健集团突然宣布,疫情期间将停止起诉欠费病人,并撤回去年发起的所有诉讼。该机构与纽约州长办公室没有回应媒体的评论请求。

本文系观察者网独家稿件,未经授权,不得转载。

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